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The great potential of robotics in image recognition for restaurants

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The restaurants and bars of our country have had the worst part of this pandemic. Industry is shivering after full shutdown and subsequent tight period. Capacity limitations, distancing needs, sanitization and disinfection that harden now even, since sprouts are on the rise throughout Spain.

Some analysts point out that the inventiveness and determination that characterize restaurant professionals may not be enough to cope this time.. So that, Paul Goethals, researcher at the University of Wageningen (Netherlands), puts on the table that the use of robots equipped with image recognition systems could have a place in the world of restaurants; at least they are being great help in the food industry.

He coronavirus has brought a new trend: social distancing. And with it the door to restoration robotics opens, that has been little explored at the moment in Europe, but that little by little it is making its way in Asia and the United States. THE.

Although implantation is still very early, There are already affordable waitress robot solutions on the market so that any place can start using it right now.. Nevertheless, the greatest potential is presented, possibly, in organized restoration, and more specifically in the fast food niche.

Fast food restaurants are racking their brains to organize protocols to reduce the preparation time of the items they offer even if the profit is only a second or two. Extrapolated to the entire set of locations managed by a brand, this can make a substantial difference in the corporation's annual profitability.

A problem in this type of establishment is that the procedures to be carried out by the workers are very rigid, which implies that there are not enough breaks and that the tasks are very repetitive, sometimes deriving in health problems linked to repeated efforts (tendinitis and similar pathologies). This is a reality that has affected Starbucks, for example, who has had to face legal battles in the US on more than one occasion. THE. due to work-related injuries suffered by your employees during the performance of their activity.

Among the technologies associated with restaurant robotics and image recognition that could be useful in fast food restaurants are the spatial positioning of ingredients Y ensure consistency in brand products; one to termic vision, which would allow you to easily know when an ingredient is at its correct cooking point.

In other more traditional settings, Image-recognition robots can perform public-facing tasks such as reception of the clientele at the reception, he guided of newcomers to the tables they have reserved or the distribution of dishes on the tables. In this case, it is not necessary to have cutting-edge technologies such as 3D Time of Flight, that allows detecting objects, its positioning and depth; Instead, it is enough to use widely extended systems with proven functionality such as Intel RealSense O Sony DepthSense, whose role is establish an obstacle-free route through the premises and trace a new path in the event that a moving object obstructs the initially determined path.

Another niche that can benefit greatly from restoration robotics is, in the opinion of Peter Gwilliam, Restaurant chef Pastoral de Boston (Massachusetts, OF. UU.), the one with the casual restaurants. Here the client wants to enjoy a quality meal for a moderate amount and without having to wait long to taste it.. Since no memorable experience is actively sought when visiting this type of premises, the use of robots is more than justified, well it allows expand profit margins keeping prices static, or even lower the amounts to launch a claim among potential customers who may frequent the area of ​​influence of the premises.

La robótica de restauración no tiene por qué sustituir directamente a los trabajadores, pero puede ayudar en materia de contratación. La tasa de reposición en el mundo de la restauración es muy elevada, y en los últimos años existe además cierta falta de demanda por los puestos de trabajo en el sector, por lo que los gerentes de los restaurantes tienen que hacer frente a muchos quebraderos de cabeza a la hora de cubrir dichos puestos de trabajo. Los robots de cocina pueden ser utilizados como personal de repuesto mientras se buscan nuevos empleados o cuando hay una baja temporal inesperada, permitiendo que el establecimiento pueda operar a máxima capacidad incluso en medio del proceso de selección y contratación de plantilla.

Por otra parte, los robots con reconocimiento de imágenes todavía no han llegado a un punto tal que sean completamente independientes mientras cocinan. Tareas como seleccionar, tomar y manipular ingredientes varios es casi imposible aún, de ahí que una verdadera tendencia que está surgiendo en algunos restaurantes es la cobótica; o lo que es lo mismo, la utilización de cobots o robots colaborativos. De este modo, mientras que el personal humano desarrolla tareas complejas, el robot con el que coopera ejecuta las tareas repetitivas. Flippy, el famoso brazo robótico que voltea filetes de hamburguesa es un claro ejemplo de esta premisa, pero no es el único, en algunas pizzerías (Zume o Domino’s Pizza por ejemplo) también podemos ser testigos de esta clase de instalaciones.

Probablemente el nicho donde la robótica para restauración dotada de reconocimiento de imágenes sea menos susceptible de ser implantada es el de los restaurantes de lujo. Los comensales que visitan estos locales buscan disfrutar de una comida diferente en todos los sentidos, incluyendo un servicio personalizado que un robot está muy lejos de poder ofrecer. Salvo en las aplicaciones destinadas al mantenimiento, aprovisionamiento y limpieza del local, los robots parecer no tener cabida en los restaurantes de lujo.

El mayor impedimento para que una nueva generación de robots tome los negocios del sector es el elevado coste inicial. La inversión necesaria es empinada, y los márgenes estrechos y prácticamente nula capacidad de ahorro en el sector no permiten que la tecnología prolifere por el momento, con la excepción de las grandes operaciones de restauración organizada que ya testean algunas aplicaciones.

Sin embargo, todo podría cambiar en los próximos años. Josh Goldberg, vicepresidente de investigación y desarrollo para Zume (la pizzería robotizada previamente mentada), indica que ya hay en el mercado sistemas valorados en menos de 200 dólares que se componen de una cámara inteligente de alta resolución y un controlador Raspberry Pi completamente configurable. Si bien esta solución queda solo al alcance de los fanáticos de las nuevas tecnologías, es previsible un cambio de paradigma en breve, según se reduzca el precio de las soluciones comercializadas.

Mientras tanto, los robots que se usan en la industria alimentaria para controlar la calidad y disminuir la manipulación por parte de humanos, podría encontrar un nuevo nicho en los restaurantes. En España, la empresa especializada en carnes curadas COVAP emplea brazos robóticos colaborativos UR10 de Universal Robotics para empaquetar lonchas de jamón ibérico y otros productos. Este mismo sistema se podría usar, por ejemplo, para introducir los pedidos para delivery en sus respectivos envases antes de ser transportados. Serán este tipo de aplicaciones sencillas las primeras que observaremos en nuestros bares y restaurantes, pero según se extiendan los autómatas y mejore el aprendizaje de máquina en lo que a reconocimiento de imágenes se refiere, veremos modelos capaces de ejecutar tareas cada vez más complejas, hasta que las máquinas se encarguen por completo de los quehaceres del restaurante que no aportan valor en base a la interacción con el cliente.

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Sobre el autor

Artículo realizado por el equipo de redacción de DiegoCoquillat.com. Cuenta con profesionales tanto en el terreno de la hostelería, gastronomía y turismo, como en de las nuevas tecnologías e innovación.

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